2016年,无人驾驶投资迅速增长,2017年步伐不会放缓。

2016年的最后6个月,公共自动驾驶的士服务首次在新加坡推出,提供服务的企业名叫NuTonomy,一个月之后,Uber也在匹兹堡推出相似的服务。谈到无人驾驶,“是否会实现”不是问题,“何时实现”才是问题。

就在无人驾驶汽车吵得沸沸扬扬之时,另一项交通革命正在爆发。几十年来,飞行汽车一直都是科幻小说的主角。《星球大战》、《银翼杀手》、《回到未来》、《飞天万能车》、《Bang Bang》等电影为工程师带来灵感,他们想将梦想变成现实,但是这种现实并没有发生。

尽管如此,形势正在变化。

飞行汽车到底离现实有多远?-第1张图片-零帕网

本月早些时候,航空公司空客(Airbus) 宣布将会测试原型汽车,它是一款自动驾驶飞行汽车,年底之前测试,它的终极目标是绕开交通拥堵。空客CEO Tom Enders透露了公司的计划:

“一百年前,城市交通转入地下,现在我们有了技术和资金,可以将交通转移到天上。我们现在还处在实验阶段,对于研发我们很认真。如果可以飞行,我们就没有必要投资建设混凝土桥梁和公路。”

空客没有透露投资金额,也没有透露演示的细节,不过空客想将个人飞行汽车送上蓝天,这种努力我们早就已经在其它地方看到过。

上个月,创业公司Lilium Aviation宣布融资1070万美元,投资者是Skype联合创始人Niklas Zennström创办的Atomico,Lilium准备开发垂直起降飞机。公司宣称:“每个人可以飞到任何地方去,任何时间都可以飞去。”

Lilium新闻发言人说:“我们的城市陷入了永恒的僵局,汽车数量越来越多,拥堵越来越严重,现在有12亿辆汽车,到了2035年会达到20亿辆。”Lilium垂直升降飞机到底定价多少?现在还是一个谜,只知道飞机可以搭载2名乘客,时速介于250-300公里,续航里程约为300公里。Lilium飞机仍处在原型阶段,之前公司曾表示将会在2017年年初试飞,然后就会投产,正式商业化。Lilium还说一旦类似的交通工具推出,许多新业务将会出现,比如空中的士、驾乘分享服务。

有许多公司都在开发飞行汽车,空客和Lilium只是其中的两家。Terrafugia 是一家位于马萨诸塞的企业,成立于2006年,创始人 5人,有的是飞行员,有的是MIT毕业生,他们开发了可以在陆地行驶的原型飞行汽车。最近,Terrafugia 得到了FAA的许可,2018年就可以让无人驾驶载人汽车飞上蓝天。

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公路?

许多人认为,个人飞行汽车代表着未来。

Google创始人Larry Page向Zee投资,这是一家创业公司,成立于2010年,它要设计、制造、测试飞行汽车。目前Zee已经有员工150人,他们正在开发小型全电动垂直升降飞机。

不只如此,Page还向Kitty Hawk投资,它也是一家用飞行汽车创业公司,总部设在硅谷,离Zee只有半英里。

NASA航空工程师Mark Moore认为:“在过去5年里,底层技术出现了巨大的进步,未来5年至10年即将出现的技术让人兴奋。”

最近,Uber还发布了一份白皮书,报告认为在未来10年之内,按需城市空中交通运输服务将会普及。报告称:“按需航空服务可以大大增强城市移动性,为日常通勤节省时间。有了摩天大楼,城市利用土地的效率提高,城市空中运输可以用3D空域缓解地面的交通压力。”

Uber的愿景是这样的:用小型电动飞机组成网络,电动飞机可以垂直起降,它可以在城区与郊区之间开辟新航线,将出行时间从几小时降低到几十分钟。

挑战在哪里?

要让自动驾驶飞行汽车变成现实还有许多障碍需要跨越。安全可能是最让人担忧的问题,在人口稠密的城市群,如果有企业想将飞行汽车投入使用,监管机构肯定会紧盯不放。另外,噪音、排放、技术问题也值得担忧,最近一段时间,技术已经引起了许多人的关注。简单来讲,大家确定的方针路线是:先制造飞行汽车,然后再担心其它问题。

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这种理解没有错。在我们将个人飞行汽车(不是直升飞机、飞机)送上蓝天之前,担心监管和环境问题实在没有必要。

现有技术可能比许多人认为的更加先进,但是离成熟还很遥远。空客硅谷分公司A³正在推行一个名叫“Project Vahana”的项目,它的目标是开发自动驾驶飞行汽车平台。A³ CEO Rodin Lyasoff曾经表示,大多的技术已经存在,正因如此,空客团队深信今年就可以测试。Rodin Lyasoff解释称:“大多数技术已经存在,比如电池、发动机、航空电子技术。”

不过还有一个问题需要解决,要让飞行汽车在建筑区高速飞行,“感知和避免”碰撞的传感器必须足够先进,可以确保飞行汽车自动绕过障碍物。看看当今的汽车市场,已经有一些汽车安装类似的传感器,比如特斯拉汽车,但是空中汽车还没有找到成熟的解决方案。Lyasoff指出:“这是最大的挑战之一,我们的目标是尽早解决。”

成千上万的空中汽车在世界各地的蓝天飞行,这样的梦想何时才能实现?现在还很难估计。随着无人驾驶汽车数量增加,重大技术突破涌现,飞行汽车概念突然变得更加真实了。

Lyasoff认为:“不到10年时间,我们就可以将产品推向市场,为无数人的城市出行带来变革。”

许多企业都在朝着“飞行汽车”的梦想前进,我们忍不住幻想某一天飞行汽车也许会成为主流交通工具,到底是10年,20年,还是50年,现在还无法确定。